Pourquoi laisser des clowns flippants attirer toute l’attention ? De maintenant jusqu’à Halloween, Science of Us enquête sur la psychologie derrière certaines des peurs les plus courantes.

Dans un entretien avec Popular Science en 2013, l’écologiste Jeffrey Lockwood, auteur de The Infested Mind, se souvient d’une époque où il s’est retrouvé pris dans un essaim massif de sauterelles :  » J’ai travaillé avec des insectes pendant des années et des sauterelles pendant une très longue période « , dit-il,  » mais[en l’occurrence] leur nombre, leur comportement et leur capacité à générer une crise de panique, ce qui était extrêmement troublant pour moi « . Je n’avais jamais eu une telle réaction aux insectes, ou aux sauterelles en particulier, jusque-là. »
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Même un homme qui gagne sa vie en étudiant les insectes, en d’autres termes, n’est pas à l’abri de leur pouvoir étrange et terrifiant. Et c’est étrange : nous savons, rationnellement, que la plupart de ces minuscules créatures ne peuvent pas nous faire de mal, et pourtant nous crions quand elles atterrissent sur notre peau, leur donner des rôles importants dans nos films d’horreur, et dépenser une tonne de temps et d’argent pour les débarrasser de nos maisons. Il y a une entrée dans le DSM-5 pour une peur extrême des insectes – elle s’appelle entémophobie, et peut être traitée par une thérapie cognitivo-comportementale – mais même lorsqu’elle n’a pas atteint un niveau pathologique, la peur est réelle et répandue. Dans l’enquête 2016 de l’Université Chapman sur les peurs américaines, 25 % des répondants ont déclaré qu’ils avaient peur des insectes et/ou des araignées. C’est plus que le nombre de personnes qui craignaient d’être victimes d’un crime violent, de microbes ou même de mourir. Pourquoi une chose si petite et inoffensive est-elle considérée comme si effrayante ?

Parce que certains d’entre eux sont dangereux.

Pour être juste, les insectes ne sont pas toujours aussi innocents : certains d’entre eux mordent ou piquent. L’épidémie de Zika au cours de l’année écoulée nous a rappelé avec acuité qu’ils peuvent être porteurs de maladies dévastatrices. Et cette possibilité que quelques espèces puissent causer du tort, selon certains scientifiques, peut avoir ruiné des choses pour tout le groupe – que notre peur des choses qui rampent et rampent est une forme d’autoconservation trop prudente, mais câblée. Dans une étude de 2001, par exemple, les auteurs de l’étude ont montré des photos de volontaires contenant des éléments menaçants (araignées et serpents) ou neutres (champignons et fleurs) et leur ont demandé de localiser l’objet cible dans la photo. Dans l’ensemble, les participants ont repéré les araignées et les serpents beaucoup plus rapidement que toute autre chose ; ceux qui avaient auparavant indiqué sur un questionnaire qu’ils avaient peur de l’une ou l’autre espèce se sont montrés particulièrement rapides à les repérer.

Les chercheurs ont utilisé les résultats pour argumenter que nous avons évolué pour être particulièrement attentifs à la présence d’animaux potentiellement dangereux, aussi petits soient-ils :  » Il y a certainement certains stimuli qui sont précâblés dans le cerveau parce qu’ils ont été éternellement dangereux pour nos ancêtres « , a déclaré Arne Öhman, psychologue à l’Institut Karolinska de Suède, à National Geographic à l’époque.

Parce qu’on les trouve dégoûtants.

Mais nous n’avons pas seulement peur des insectes de la même façon que nous aurions peur d’autres animaux dangereux, comme les lions ou les ours. Il y a beaucoup d’espèces que nous fuirions si nous les voyions dans la nature, mais que nous n’avons aucun scrupule à transformer en personnages animés câlins – mais il y a une raison pour laquelle nous n’avons pas d’insectes qui ornent les couvertures de nos boîtes de céréales ou qui apparaissent comme d’adorables héros dans les dessins animés de nos enfants : La peur des insectes est une peur plus compliquée, une peur qui est étroitement liée à des sentiments de dégoût. Ils vivent parfois assez longtemps. Le moustique a une durée de vie importante !
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Les psychologues qui étudient le dégoût parlent de ce qu’on appelle la « réaction de rejet » – le sentiment écrasant que vous avez besoin d’éloigner cette chose de vous, comme, tout de suite. Le dégoût est façonné en partie par la culture, mais il a aussi ses racines dans la biologie, et la réaction de rejet, comme la peur, est un mécanisme conçu pour nous garder en sécurité : nous sommes dégoûtés par les excréments et la nourriture pourrie, par exemple, parce que chacun a le potentiel de nous rendre malades. Dans le même ordre d’idées, la présence d’insectes indique souvent que quelque chose n’est pas sécuritaire à consommer ou à toucher. Avec le temps, nous en sommes venus à associer le messager à la menace elle-même.

Parce qu’ils ont l’air bizarre, ou ils sont trop nombreux, ou ils empiètent sur notre territoire, ou ….

Il y a aussi d’autres théories. Certains chercheurs croient que les insectes sont terrifiants principalement parce que leurs formes physiques sont si différentes des nôtres – des squelettes à l’extérieur de leur corps, une façon skittery de se déplacer, trop de jambes et trop d’yeux. D’autres ont soutenu que leur nombre à lui seul stimule quelque chose de plus profond dans notre psychisme : le psychologue jungien James Hillman, par exemple, a soutenu qu’un essaim d’insectes « menace nos notions affectueusement chères d’individualité et d’indépendance…. Imaginer des insectes menace numériquement la fantaisie individualisée d’un être humain unique et unitaire….

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